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Economía & Negocios viernes, 16 de enero de 2015

ENFOQUE

Contaminación del aire interior: asesino silencioso

CON MEJORES HORNOS PARA COCINAR Y UNA TRANSICIÓN AL GAS Y A LA ELECTRICIDAD SE AYUDA

  • Contaminación del aire interior: asesino silencioso

    La contaminación del aire interior, mata a 4.3 millones de personas al año, siendo una de las principales causas de muerte a nivel mundial.

Bjorn Lomborg
Especial para LISTíN DIARIO
Santo Domingo

¿Cuál es el mayor asesino ambiental del mundo? Para sorpresa de muchos, es la contaminación del aire, que causa la muerte de 7 millones de personas al año, o una de cada ocho muertes a nivel mundial. 

Sin embargo, la mayoría de las muertes en el mundo no provienen de la contaminación del aire exterior. Las muertes vienen del interior de las casas de la gente, porque 2,800 millones de personas todavía utilizan leña, estiércol y carbón para cocinar y para calentarse, respirando aire contaminado dentro de sus casas todos los días.

Para las personas que no viven en estas condiciones, es difícil imaginar lo sucio que es el aire interior. La Organización Mundial de la Salud señala que el aire exterior en Bangkok o Pekín es quizás diez veces más contaminado que el aire exterior en la limpia Berlín. Pero el aire interior típico en una cabaña del tercer mundo con una chimenea abierta es diez veces más contaminado que Bangkok o Pekín.

Todos los días, especialmente las mujeres y sus hijos pequeños, inhalan cantidades de humo equivalentes al consumo de dos paquetes de cigarrillos. 

Muertes alcanzan a RD
Es por eso que la contaminación del aire interior mata a 4.3 millones de personas al año, siendo una de las principales causas de muerte a nivel mundial. En República Dominicana, esta contaminación del aire interior mata a 1,200 personas cada año. 

En 1990 se producían 2,600 muertes anuales por esta causa, por lo que la tendencia va en la dirección correcta.

No obstante, la contaminación del aire interior es rara entre los grandes temas que se discuten globalmente. En el año 2000, el mundo hizo una serie de promesas inteligentes y específicas para 2015 que se llamaron Objetivos de Desarrollo del Milenio, centrándose en la pobreza, el hambre, la educación y la mortalidad infantil. Eran en su mayoría buenas promesas, pero la contaminación del aire interior estaba ausente. 

Ahora, los 193 gobiernos del mundo están discutiendo qué objetivos establecer para el año 2030, y hay una desconcertante variedad de unos 169 objetivos propuestos. Mientras que la contaminación del aire interior y exterior es ahora parte de los objetivos, también lo es todo lo demás: con tantas promesas no tenemos prioridades. 

Es por eso que mi grupo de reflexión, el Copenhagen Consensus, ha pedido a 60 equipos de los principales economistas del mundo que estimen cuáles objetivos van a aportar mucho beneficio por cada dólar gastado, y cuáles no.  

El economista de Cooperación Internacional Bjorn Larsen ha hecho un estudio exhaustivo sobre la contaminación del aire y ha encontrado buenas - y no tan buenas - soluciones. 

Solución
La solución más simple es reemplazar los hornos de humo ineficientes por otros más eficientes. Proveer a 1,400 millones de personas con hornos mejorados, que queman combustibles sólidos más eficientemente y ventilan el humo al aire libre, salvaría casi 450,000 vidas cada año y evitaría casi 2.5 mil millones de días de ausentismo por enfermedad al año. Por otra parte, debido a que los hornos son más eficientes, se ahorraría alrededor del 30% de combustible, lo que se traduce en un ahorro de hasta US$57 por hogar, al tiempo que la cocción es más eficiente. En total, los beneficios se estiman en alrededor de US$52,000 millones por año. ¿Cuánto costaría hacer una gran mejora de este tipo? En muchas partes del mundo, todo lo que se necesita para reducir la contaminación del aire interior de forma espectacular es un mejor horno que cuesta sólo US$30. El precio es más alto en algunas partes debido a necesidades particulares; en China, el carbón es el combustible principal y se necesita para calentar el ambiente así como para cocinar, por lo que el costo se eleva a 115 dólares. Sin embargo, proporcionar hornos mejorados para el 50% de los que cocinan en hornos tradicionales, no saludables, con humo, costaría cerca de US$5,000 millones por año. 

Entonces, por cada dólar que se gasta, los hornos mejorados aportarían US$10 de beneficio. Esto nos da una excelente oportunidad de comparar este objetivo sobre la contaminación del aire con todos los otros objetivos valiosos propuestos para los próximos quince años. 

Sin embargo, ayudar a 1,400 millones de personas con mejores hornos no resuelve el problema en su totalidad. Otros 1,400 millones todavía están cocinando con hornos simples, e incluso mejores hornos aún contaminan como un paquete de cigarrillos al día. Además, el humo de estos hornos mejorados se ventila fuera, así que todavía hay contaminación hacia dentro de la comunidad. 

Una solución mucho más limpia es lograr que todos usen gas. Esto ahorraría 2.3 millones de muertes al año y evitaría 13,000 millones de días de enfermedad, lo que aporta más del doble de beneficio. Pero, por desgracia, los hornos a gas son más caros, y el gas puede costar cientos de dólares cada año por hogar, por lo que los costos se elevan más de diez veces. Por cada dólar gastado obtendríamos dos dólares de beneficio, un objetivo respetable pero no tan bueno. Sin embargo, a medida que el mundo en desarrollo se enriquece, pasarse al gas y, finalmente, a la electricidad será a la vez asequible y aportará beneficios evidentes para la salud. 

Reducir la contaminación atmosférica exterior resulta mucho más costoso. Mejores hornos para cocinar y una transición al gas y a la electricidad constituyen un uso eficaz del dinero que también ayudará a reducir la contaminación del aire exterior. Pero tratar de reducir la contaminación exterior con diesel de bajo azufre o con filtros en los automóviles en general, resulta ser demasiado caro. Mientras que los beneficios podrían alcanzar los US$130,000 millones al año, los costos podrían superar los US$300,000 millones al año. 

La contaminación del aire es uno de los retos más grandes y, a menudo, más eludidos en el mundo. 

Y ahora sabemos que uno de los mejores objetivos para los próximos quince años es conseguir mejores hornos para 1,400 millones de personas, lo que contribuirá a salvar casi medio millón de vidas al año.